William Shakespeare, auteur et dramaturge anglais

William Shakespeare est le Molière anglais. Représentatif de sa langue et de son temps, le dramaturge a produit une quarantaine de pièces de théâtre (Roméo et Juliette, Hamlet, Richard III...). Une œuvre qui fait aujourd'hui figure de monument littéraire. Biographie.

Publié le 09/05/2022 • Modifié le 16/05/2022

Temps de lecture : 2 min.

Écrit par Elodie Pinel

William Shakespeare, auteur et dramaturge anglais

William Shakespeare est le Molière anglais. Représentatif de sa langue et de son temps, le dramaturge a produit une trentaine de pièces de théâtre (Roméo et Juliette, Hamlet, Richard III...). Une œuvre qui fait aujourd'hui figure de monument littéraire. Biographie.

Qui est William Shakespeare ?

William Shakespeare est un dramaturge et un acteur anglais du tournant du XVIe et du XVIIe siècles. On sait peu de choses sur sa vie personnelle sinon qu’il naît en 1564 et meurt en 1616 ; on sait tout de même qu’il a fréquenté le monde du théâtre dès 1590, notamment à Londres. Une période d’épidémie de peste oblige les théâtres londoniens à fermer ; pendant ces fermetures, Shakespeare écrit des pièces qu’il crée plus tard dans la salle qu’il fonde, le « Globe Theater ». Marié et père de cinq enfants, il aurait en réalité été homosexuel. Sa carrière théâtrale est magistrale et il laisse à la postérité des chefs-d’œuvre du théâtre comme de la poésie. Ses principales œuvres sont ainsi un recueil de sonnets mais aussi des pièces tantôt tragiques comme Roméo et Juliette, Macbeth, Othello, Le Roi Lear, Richard III, Hamlet, La Tempête, et tantôt légères comme Comme il vous plaira, Le Songe d’une nuit d’été, Les Joyeuses commères de Windsor, La Mégère apprivoisée, Beaucoup de bruit pour rien, Peines d’amour perdu, La Nuit des rois.

Dans quel contexte est écrit Roméo et Juliette ?

William Shakespeare vit principalement sous le règne d’Elisabeth 1er, la fille d'Henri VIII et d’Anne Boleyn. Le père d'Elisabeth avait divorcé de Catherine d’Aragon pour épouser sa mère, provoquant la rupture du royaume d’Angleterre avec le Pape, qui avait refusé ce divorce, et la fondation d’une nouvelle Église propre à l’Angleterre, l’anglicanisme. Mais Henri VIII fait exécuter Anne Boleyn trois ans après la naissance d’Elisabeth pour épouser une autre de ses maîtresses, Jeanne Seymour. Rien ne destine Elisabeth à régner, et c’est le hasard des intrigues et des morts imprévues qui l’amène sur le trône. Refusant de se marier, Elisabeth 1er mène son règne d’une main de maître avec indépendance et conviction. Elle promeut également les arts, notamment la musique et le théâtre, qu’on désigne comme « élisabéthain ». Sa cour est raffinée, galante et avide d’histoires d’amour, de pouvoir et de meurtre. Par son choix de prendre pour personnages principaux des rois d’Angleterre comme Henri VIII, Richard III ou Edouard III, Shakespeare s’ancre dans l’histoire de ce règne, sans être un auteur de cour pour autant.

Dates-clés

  • 1564 : naissance à Stratford-upon-Avon, dans le comté de Warwickshire (région du centre de l'Angleterre).
  • 1590 : débuts dans le monde du théâtre à Londres ; écriture de ses premières pièces.
  • 1592 : premier succès avec la comédie La Mégère apprivoisée.
  • 1597 : publication de Roméo et Juliette.
  • 1616 : mort à l'âge de 52 ans.

Qu’a changé William Shakespeare à la littérature ? 

William Shakespeare s’inscrit pleinement dans l’art de son temps, que ce soit par les intrigues galantes du Songe d’une nuit d’été, pièce qui sera adaptée en musique par Purcell sous le titre The Fairy Queen, ou par le souci de l’histoire et des enjeux de pouvoir dans certaines de ses pièces, comme Richard III. Son apport à la littérature s’amplifie au XIXe siècle en France, lorsque les Romantiques comme Victor Hugo, Alfred de Musset ou George Sand le redécouvrent : le « drame romantique », forme théâtrale que ces auteurs et autrices inventent, est en effet à la croisée de l’art de Shakespeare et de Racine. Lorenzaccio de Musset est ainsi clairement inspiré par Hamlet, sur l’idée de George Sand, et Victor Hugo écrit des pièces sur les têtes couronnées anglaises telles Mary Stuart, à l’image des pièces de Shakespeare.

Œuvres principales

  • Parmi les drames historiques : Richard III (1592 ou 1594) ; Henri V (1599).
  • Parmi les comédies : Le Songe d'une nuit d'été (vers 1595-1596) ; Beaucoup de bruit pour rien (fin 1598) ; Les Joyeuses Commères de Windsor (entre 1597 et 1601) ; La Tempête (1611).
  • Parmi les tragédies : Roméo et Juliette (1597) ; Hamlet (vers 1600) ; Othello (1604) ; Macbeth (1606) et Le Roi Lear (1605 ou 1606).

Parcours littéraire

L'auteur anglais laisse à la postérité des chefs-d’œuvre du théâtre (drames historiques, comédies, tragédies) comme de la poésie (recueil de sonnets).

►  Découvrez la vidéo de la série Félix déLIRE consacrée à Roméo et Juliette de William Shakespeare.

►► Tout sur le théâtre du XVIIe siècle au XXIe siècle

 


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